Noticias de astronomía y del espacio. (Friso: Felipe Martínez.)

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TELESCOPIO ESPACIAL WEBB DE LA NASA LLEGA A SU LUGAR DE ESTACIONAMIENTO EN EL ESPACIO

(31 Enero, 2022 - NASA) El pasado 24 de enero, a las 2 pm EST, el Telescopio Espacial Webb encendió sus propulsores de abordo durante casi cinco minutos (297 segundos) para completar la corrección de rumbo final posterior a su lanzamiento, del 25 de diciembre pasado. Este encendido a mitad de camino insertó al Webb hacia su órbita final alrededor del segundo punto de Lagrange Sol-Tierra, o L2, ubicado a casi 1 millón y medio de kilómetros de distancia de la Tierra, en la dirección contraria al Sol (casi 3,9 veces la distancia entre la Tierra y la Luna).

Imagen arriba: La extraña órbita alrededor del Punto 2 de Lagrange, del sistema Sol-Tierra, del Telescopio Espacial Webb. Crédito: NASA. (Haga click para agrandar.)

Imagen arriba: El Telescopio Espacial Webb, con su espejo y pantalla desplegados. Crédito: NASA. (Haga click para agrandar.)

El encendido agregó solo alrededor de 5,4 kilómetros por hora (1,6 metros por segundo), la velocidad de un paso de caminata, que a la velocidad del Webb, fue todo lo que se necesitó para enviarlo a su órbita de "halo" escogida alrededor del punto L2.

Imagen arriba: Puntos de Lagrange del sistema Sol-Tierra. Crédito: NASA. (Haga click para agrandar.)

Los puntos de Lagrange son puntos en un sistema de dos cuerpos donde sus presiones gravitacionales están en equilibrio, sin embargo no son completamente estables. L1, L2 y L3 son ubicaciones "metaestables" con gradientes de gravedad en forma de silla de montar, como un punto en el medio de una colina ubicada entre dos cerros más altos; esta es ligeramente más alta del punto más bajo y estable entre las dos cerros, pero sigue siendo un punto alto e inestable en relación con los valles a ambos lados. L4 y L5 son estables en el sentido de que cada ubicación es como una depresión poco profunda o un cuenco en la cima de una colina o una loma larga y alta.

En L2 Sol-Tierra, el Sol y la Tierra (y la Luna también) están siempre al mismo lado del espacio, lo que permite a Webb mantener la óptica y los instrumentos de su telescopio perpetuamente sombreados. Esto les permite enfriarse para la sensibilidad infrarroja, y aun así acceder a casi la mitad del cielo en un momento dado para realizar observaciones. Para ver todos y cada uno de los puntos del cielo a lo largo del tiempo, solo es necesario esperar unos meses para viajar más alrededor del Sol y revelar más del cielo que antes estaba "detrás" del Sol.

Imagen arriba: Viaje al Punto 2 de Lagrange S-T, del Observatorio WMAP. Crédito: NASA. (Haga click para agrandar.)

Además, en L2, la Tierra está lo suficientemente lejos como para que el calor aproximadamente a temperatura ambiente que irradia no calentará a Webb. Y debido a que L2 es una ubicación de equilibrio gravitacional, es fácil para Webb mantener una órbita allí. Tenga en cuenta que es más simple, más fácil y más eficiente orbitar alrededor de L2 que permanecer precisamente en L2. Además, al orbitar en lugar de estar exactamente en L2, Webb nunca tendrá el Sol eclipsado por la Tierra, lo cual es necesario para la estabilidad térmica de Webb y para la generación de energía. De hecho, ¡la órbita de Webb alrededor de L2 es más grande que la órbita de la Luna alrededor de la Tierra! L2 también es conveniente para mantener siempre contacto con el Centro de Operaciones de la Misión en la Tierra a través de la Red de Espacio Profundo . Otros observatorios espaciales como WMAP , Herschel, y Planck orbitan Sol-Tierra L2 por las mismas razones.

La órbita de Webb le permitirá una visión amplia del cosmos en un momento dado, así como la oportunidad de que la óptica de su telescopio y los instrumentos científicos se enfríen lo suficiente como para funcionar y realizar una ciencia óptima. Webb ha utilizado la menor cantidad de propulsor posible para las correcciones de rumbo mientras viaja al reino de L2, para dejar la mayor cantidad posible de propulsor restante para las operaciones ordinarias de Webb durante su vida útil: mantenimiento de la estación (pequeños ajustes para mantener a Webb en su órbita deseada) y descarga de impulso (para contrarrestar los efectos de la presión de la radiación solar sobre el enorme parasol).

Luego que los segmentos del espejo primario de 6,5 m de diámetro y el espejo secundario de Webb fueron desplegados desde sus posiciones de lanzamiento el pasado sábado 8 de enero, los ingenieros comenzaron el complicado proceso de alinear la óptica del telescopio con una precisión casi nanométrica, que tomará casi tres meses.

Imagen arriba: El Telescopio Espacial Webb, con el espejo desplegado en su taller de ensamblaje. Crédito: NASA. (Haga click para agrandar.)





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